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Saturday, July 23, 2011

¿Gran mancha plástica en el Pacífico = área de Venezuela?


Rafael Osío Cabrices mencionó en "Repensar el Consumo", dentro de su columna "La Vida Sigue" de Todo en Domingo de hace un par de semanas, que en el Pacífico hay una mancha de basura plástica flotante que tiene más o menos el tamaño de Venezuela. Esto a mí me sorprendió y me generó duda. Me pareció demasiado grande el estimado, sobre todo porque hace no mucho yo compartí en Facebook un estimado de la "mancha" que correspondería al reciente derrame de petróleo en el Golfo de México si todo ese petróleo se extendiera uniformemente como pintura flotante.

El reciente derrame en el Golfo de México se llegó a estimar en 4.2 millones de galones diarios, lo equivalente a más de 6 piscinas olímpicas llenas de petróleo por día. Todo ese volumen, aplastado en una capa como si fuera pintura (de un poco menos de un cuarto de milímetro de espesor), constituiría una verdadera mancha que cubriría un área sobre el mar equivalente a un cuadrado de lados un poco mayores a los 8 km, o lo que es lo mismo, más de 64 km cuadrados, o más de 8300 campos de fútbol. Eso, de nuevo, diario. Luego de 85 días del derrame, el total en el peor caso se estimaba en ~357 millones de galones. La mancha correspondiente sería entonces de más de 5800 km cuadrados, o un inmenso cuadrado de más de 75 km por lado, equivalente a más de 700 mil campos de fútbol. También equivalente a más del 60% del tamaño de la isla de Puerto Rico. Si hacemos la capa de pintura la mitad de delgada (menos de 1/8 de mm), entonces la mancha sería un 20% más grande que la isla de Puerto Rico entera.

Ya eso es considerable, pero ¿una mancha del tamaño de Venezuela en el Pacífico?

Le pregunté a Cabrices por correo electrónico que dónde había encontrado tal información. Muy cortésmente me envió este link a Wikipedia: Great Pacific Garbage Patch

Según Wikipedia, el estimado de la masa total del "Garbage Patch" del Pacífico son unas 100 millones de toneladas. Son apenas partículas y pedazos dispersos, así que no se ve como mancha uniforme desde aviones ni desde satélite. Pero si todas esas partículas de plástico se fundieran y se extendieran como la pintura en mi estimado del derrame del Golfo, ¿qué tan grande sería la mancha?

Las partículas de plástico están en suspensión en el Garbage Patch del Pacífico, entonces podemos pensar que su densidad es aproximadamente igual a la del agua, es decir, igual a 1. De modo que las 100 millones de toneladas de plástico ocuparían 100 millones de metros cúbicos, o un poco más de 26400 millones de galones.

En términos de capa de pintura uniforme de un cuarto de mm de espesor, el volumen de todo ese plástico extendido ocuparía una mancha unas 74 veces más grande que el derrame del Golfo, o unos 435 mil km cuadrados: un poco menos de la mitad de Venezuela. Haciendo la capa de pintura más delgada, por ejemplo reduciéndola a un poco menos de 1/8 de mm, entonces la mancha cubriría (efectivamente) más o menos el área de Venezuela: un poco más de 900 mil km cuadrados.

Acertado pues el estimado de Cabrices en su columna, y de verdad preocupante el tamaño de esa masa de plástico residual en el Pacífico.

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